*

Wat is polonium en hoe werkt het?

LONDEN - Het radioactieve isotoop polonium-210 kwam in 2006 voor het eerst in het nieuws nadat het was gebruikt om de Russische spion Aleksander Litvinenko te vermoorden in Londen. Binnenkort wordt het lichaam van wijlen de Palestijnse leider Yasser Arafat opgegraven om te onderzoeken of ook hij door polonium om het leven is gekomen. Op kleding die Arafat voor zijn dood in 2004 zou hebben gedragen zijn sporen van de isotoop gevonden. Maar wat is polonium nu eigenlijk en hoe gevaarlijk is het?WAT IS POLONIUM?Polonium-210 is een van de zeldzaamste elementen ter wereld. Het metaal werd in 1898 ontdekt door Marie en Pierre Curie en is vernoemd naar Marie's land van herkomst, Polen. Het komt in zeer lage concentraties van nature voor in de aardkorst en wordt ook geproduceerd in kernreactoren. In kleine hoeveelheden kan het in de industrie gebruikt worden om statische elektriciteit in apparaten te voorkomen.IS HET GEVAARLIJK?Het is zeer gevaarlijk. Als je het binnen krijgt is het al in extreem kleine doses dodelijk: minder dan een gram van het zilveren poeder is voldoende. Uit Brits onderzoek in 2007 is gebleken dat als de isotoop eenmaal in de bloedbaan terecht is gekomen, de gevolgen bijna niet te stoppen zijn. Organen zoals de lever en nieren vallen uit doordat ze van binnenuit bestookt worden door alfastraling en ook het beenmerg krijgt het zwaar te verduren. De symptomen die Litvinenko vertoonde - misselijkheid, haaruitval, een opgezwollen keel en bleekheid - zijn gebruikelijk bij een poloniumvergiftiging.WIE KAN POLONIUM IN HANDEN KRIJGEN?Gelukkig gaat dit om een kleine groep mensen. Polonium kan een bijproduct zijn van de chemische bewerking van uranium, maar wordt doorgaans geproduceerd in een kernreactor of een deeltjesversneller. Dergelijke faciliteiten worden echter streng bewaakt en moeten zich aan internationale regelgeving houden.

advertentie